Gustave Courbet
Autoportrait

Autoportrait
Gustave Courbet (1819-1877)
Autoportrait
1871
Fusain sur papier
H. 81,5 ; L. 65 cm
© RMN-Grand Palais (musée d'Orsay) / Gérard Blot

Autoportrait


Cet autoportrait est l'un des rares souvenirs directs que Courbet a laissés des événements liés à la Commune et à son écrasement. Ce fusain fut exécuté juste avant l'arrestation de l'artiste, le 7 juin 1871. A cet égard, le commentaire anonyme porté sur une ancienne étiquette collée au dos du montage paraît digue de confiance : Portrait de Courbet dessiné par lui-même à l'époque de la Commune, en 1871, pendant qu'il se cachait pour échapper aux investigations de la police qui le recherchait comme communard. Il s'était rasé pour ne pas être reconnu dans le cas où il serait découvert.

Alors que débutait la Semaine sanglante, on sait que le peintre se réfugia le 23 mai chez un certain A. Lecomte, fabricant d'instruments de musique demeurant près de la Bastille. Ce portrait est évoqué par une déclaration de l'avocat de Courbet, contenue dans les papiers Castagnary conservés à Bibliothèque nationale de France : "Lecomte expliqua qu'il n'avait jamais eu d'ennuis avec la politique, mais qu'il ne croyait pas qu'il pouvait refuser ce service à quelqu'un qu'il connaissait depuis vingt ans. Il s'arrangea pour que Courbet passe son temps avec lui, dessinant son portrait au fusain et lisant. Je mets ce portrait à la disposition de la justice".
Cette genèse confirme la valeur de témoignage de l'oeuvre. La physionomie correspond à celle des photographies contemporaines, mais grossie et les traits mis à nu par l'absence de barbe. Courbet ne cherche plus à porter beau ni à recourir aux travestissement de ses autoportraits de jeunesse. Les maladresses d'exécution soulignent au contraire le désarroi et l'angoisse, que le regard oblique confirme. Seul le geste de la pipe tenant une pipe apporte un note familière dans l'incertitude du moment, et fait écho à la confiance audacieuse d'autrefois.

Dossier Courbet




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