Maurice Denis
Degas et son modèle

Degas et son modèle
Maurice Denis (1870-1943)
Degas et son modèle
Vers 1906
Huile sur toile
H. 38 ; L. 46 cm
© RMN-Grand Palais (Musée d'Orsay) / René-Gabriel Ojéda

Degas et son modèle


Maurice Denis, qui fréquente Degas depuis 1901, nous livre ici une scène familière de la vie du maître. On y voit un Degas barbu, très concentré, vêtu d'une casquette et d'une vaste houppelande. A sa gauche se trouve son jeune modèle dont le profil est saisi avec vivacité, le visage disparaissant sous une voilette. La scène s'organise autour de l'un de ces fameux carnets de Degas ans lesquels l'artiste notait ses impressions colorées et griffonnait quelques rapides croquis. A l'arrière-plan, sont disposés des dessins du maître, dans une tonalité de gris, beige, brun, carmin, vert. A moitié dissimulés par les protagonistes, on parvient tout de même à distinguer un nu féminin et une danseuse en tutu.

Traditionnellement, ce portrait est daté de 1904 en référence au témoignage de P.-A. Lemoisne, le premier biographe de Degas : "C'est vers 1904 après une visite au vieux maître, que Maurice Denis peignit de mémoire cette toile" (Degas et son oeuvre, t. 1). Mais Maurice Denis représente Degas, habillé de la même manière, dans une toile de 1906 (Troyes, musée d'Art Moderne). Il existe surtout deux dessins préparatoires pour les portraits des musées d'Orsay et de Troyes qui semblent être contemporains par leur graphisme vigoureux, et accréditent plutôt la date de 1906.

Si l'on connaît de nombreuses représentations de Degas peintes ou sculptées, aucune ne présente l'artiste de façon aussi vivante et évocatrice. C'est d'ailleurs ce tableau que choisit Ambroise Vollard pour commander à Maurice Denis, en 1917, une eau-forte destinée à un album consacré à Degas qui venait de mourir.




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