Luc-Olivier Merson
La Famille

La Famille
Luc-Olivier Merson (1846-1920)
La Famille
1901
Huile sur toile marouflée sur plâtre
H. 222 ; L. 295 cm
© RMN-Grand Palais (Musée d'Orsay) / Hervé Lewandowski


La Vérité
La Fortune

La Famille


En 1900, l'architecte Georges Chedanne (1861-1940) est chargé de rénover l'hôtel de la famille Watel-Dehaynin, situé rue de la Faisanderie dans le XVIe arrondissement de Paris. Pour le décor de l'escalier d'honneur, il fait appel à Merson, peintre décorateur reconnu pour ses grandes compositions, notamment celles du nouvel Opéra-Comique (1888), de l'escalier des fêtes de l'Hôtel de ville de Paris (1887) ou du cabinet du recteur de la nouvelle Sorbonne (1898).

Lors de la destruction de l'hôtel en 1974, trois peintures de Merson sont déposées. Toutes appartiennent aujourd'hui aux collections du musée d'Orsay. Il s'agit de La Vérité, de La Fortune et de La Famille. Un quatrième panneau, L'Espérance est disparu.

Sur une terrasse ouverte vers un paysage boisé, un homme retrouve sa femme et ses enfants après une chasse au sanglier. Chacune des attitudes de ces personnages se veut l'expression d'un parfait bonheur familial.
La partie droite de la composition appartient au domaine du symbolique. Elle est en effet dominée par une figure de la Vertu, tenant une couronne de lauriers. Assis près d'elle, un couple de vieillards pose sur la jeune famille un regard bienveillant. Dans sa biographie de l'artiste (1929), Adolphe Giraldon parle de "l'heureux mélange d'archéologie et d'observation, de convention et de nature, dans un dosage dont Merson avait véritablement le secret". La Famille renvoie à un Moyen Age idyllique en vogue au XIXe siècle, bien éloignée de la société industrielle, où s'incarneraient les valeurs bourgeoises.

L'ampleur et la clarté de la composition, sa disposition devant un paysage aux plans étagés, sont à rapprocher des créations de Puvis de Chavannes (1824-1898). Cependant, Merson s'éloigne de cet illustre exemple par l'obsession du dessin et le goût du détail rappelant qu'il est aussi un illustrateur d'ouvrages historiques.


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