Carpeaux (1827-1875), un sculpteur pour l'Empire

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Devenir Carpeaux


Jean-Baptiste CarpeauxPhiloctète sur l'île de Lemnos© RMN-Grand Palais / Thierry Le Mage
Installé à Paris avec sa famille en 1838, Carpeaux intègre l'Ecole des beaux-arts en 1844 et reçoit, de 1845 à 1854, une pension de sa ville natale.
Il s'inscrit comme élève de François Rude, figure du Romantisme, sculpteur de la Marseillaise de l'Arc de triomphe de l'Etoile, mais personna non grata à l'Ecole.

Le concours annuel pour prix de Rome, enjeu majeur dans la perspective d'une carrière parisienne, est dès le départ l'un des objectifs du jeune Carpeaux. Les vainqueurs partent à Rome, pour un séjour de quatre ans à l'Académie de France, la Villa Médicis, afin de parfaire leur formation au contact des chefs-d'oeuvre de l'Antiquité et de l'art italien et doivent envoyer régulièrement des travaux à Paris.
Les sujets tirés de la mythologie et de l'histoire antiques ou des Saintes Ecritures ne l'inspirent guère : après plusieurs tentatives infructueuses, il choisit de quitter l'enseignement de Rude pour celui du sculpteur Francisque Duret, professeur à l'Ecole des beaux-arts, qui lui promet le succès en deux ans.

En septembre 1854, Carpeaux obtient le grand prix de Sculpture avec Hector implorant les dieux en faveur de son fils Astyanax.

Le séjour en Italie


Jean-Baptiste CarpeauxLe Jour et le Crépuscule d'après Michel-Ange© RMN-Grand Palais (Musée d'Orsay) / Thierry Le Mage
Carpeaux arrive à Rome en 1856 avec presque deux ans de retard, se plaçant ainsi dès le départ dans une position délicate vis-à-vis du directeur de la Villa Médicis, le peintre Victor Schnetz.
Rebelle aux règlements, parfois querelleur, Carpeaux peine à se couler dans un moule qui ne lui convient guère, mais noue néanmoins à l'Académie de France à Rome de solides amitiés avec certains de ses confrères, tel le sculpteur Alexandre Falguière ; ensemble ils explorent sans répit la ville et ses environs.

Rome est pour Carpeaux une source de multiples révélations, Michel-Ange avant tout, auquel il voue immédiatement un culte absolu dont il ne se départira pas tout au long de sa carrière. La vie du peuple italien lui inspire de nombreuses études sur le vif.
L'exaltation de ces années romaines passe également par une liaison avec une jeune paysanne des monts Sabins, Barbarella Pasquarelli, "La Palombella". Envoi de deuxième année, le Pêcheur à la coquille le fait connaître aux publics romains et parisiens.

Ugolin


Jean-Baptiste CarpeauxUgolin© Musée d'Orsay, dist. RMN-Grand Palais / Patrice Schmidt
Les sculpteurs pensionnaires de la Villa Médicis devaient modeler l'esquisse de leur dernier envoi en quatrième année, puis la transcrire en marbre l'année suivante.
Carpeaux imagine un groupe tiré du chant XXXIII de l'Enfer de Dante : Ugolino della Gherardesca, tyran de Pise au XIIIe siècle, est condamné par son rival, l'archevêque Ruggiero Ubaldini à être muré vivant avec ses fils et petits fils dans une tour. Il y dévore sa descendance avant de mourir de faim.
Carpeaux fusionne dans son groupe la terribilità du récit dantesque et l'inspiration michelangélesque, tout affirmant s'inspirer d'un antique célèbre, le Laocoon.

De 1858 à 1861, Ugolin connaît une difficile genèse. Conçu d'abord comme un bas-relief, il devient un groupe comportant trois puis cinq figures, à l'encontre du règlement de l'Académie.
Le directeur bien que sensible à la valeur de l'esquisse, s'y oppose d'abord fermement, générant la résistance opiniâtre puis le désespoir de Carpeaux, obligé d'abandonner le modelage en décembre 1858. Carpeaux le convainc néanmoins de le laisser terminer sa sculpture.

La fin officielle de son séjour approchant, le sculpteur se rend à Paris en 1860 où il sollicite une prolongation de deux ans. De retour à Rome, il travaille fiévreusement à son groupe, très admiré des visiteurs de son atelier. L'accueil du plâtre à Paris en 1862 n'est pas à la hauteur de ses espérances.
Outré des remarques de l'Académie relayées par la presse, blessé par la commande par l'Etat d'un marbre pour une somme insuffisante, Carpeaux obtient, après d'âpres négociations, la fonte d'un bronze.

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