Exposition

Charles Cordier (1827-1905), sculpteur : l'autre et l'ailleurs

Du 03 février au 02 mai 2004
sculpture, Charles Henri Joseph Cordier, Homme du Soudan en costume algérien. Titres historiques Nègre, costume algérien (Salon de 1857) ; Nègre du soudan (Exposition univreselle de 1889), entre 1856 et 1857
Charles Henri Joseph Cordier
Homme du Soudan en costume algérien. Titres historiques Nègre, costume algérien (Salon de 1857) ; Nègre du soudan (Exposition univreselle de 1889), entre 1856 et 1857
Musée d'Orsay
1857
© Musée d’Orsay, Dist. RMN-Grand Palais / Patrice Schmidt
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Charles Cordier-Saïd Abdallah, de la tribu de Mayac, royaume de Darfour
Charles Cordier
Saïd Abdallah, de la tribu de Mayac, royaume de Darfour, 1848-1852
Prêt de sa majesté la reine Elisabeth II
© The Royal Collection, 2003, Her Majesty the Queen Elisabeth II / DR

"Un superbe Soudanais paraît à l'atelier. En quinze jours je fis ce buste. Nous le transportâmes, un camarade et moi, dans ma chambre près de mon lit [...] je couvais l'oeuvre [...] je la fis mouler et l'envoyai au Salon [....]. Ce fut une révélation pour tout le monde artistique. [...] Mon genre avait l'actualité d'un sujet nouveau, la révolte contre l'esclavage, l'anthropologie à sa naissance... "

Charles Cordier-Chinois
Charles Cordier
Chinois, 1853
Hamilton (Canada), Art Gallery of Hamilton
© Musée d’Orsay, Dist. RMN-Grand Palais / DR

En 1847, la rencontre de Charles Cordier, telle qu'il la relate dans ses Mémoires, avec Seïd Enkess, ancien esclave noir devenu modèle, détermina l'orientation de sa carrière. Exposé au Salon de 1848 sous le titre de Saïd Abdallah, de la tribu de Mayac, royaume de Darfour, le buste attira l'attention et, en 1851, la reine Victoria en acquit un bronze à l'Exposition internationale de Londres. En 1855, à Paris, lors de l'Exposition universelle, le sculpteur exposa un couple de Chinois en bronze doré, argenté et émaillé, première manifestation publique de son intérêt pour la polychromie.

Charles Cordier-Mauresque noire
Charles Cordier
Mauresque noire, 1856
Paris, musée de l'Homme (Museum national d'histoire naturelle), laboratoire d'anthropologie, dépôt du FNAC
© Musée d’Orsay, Dist. RMN-Grand Palais / DR

Il obtint des bourses du gouvernement pour des missions en Algérie (1856), en Grèce (1858), en Egypte (1866, 1868) et s'attacha à "fixer les différents types humains qui sont au moment de se fondre dans un seul et même peuple".
Séjournant longuement à Alger et au Caire ou allant d'île en île dans l'archipel des Cyclades, il rapporta de ses voyages bustes, médaillons et statuettes.

Charles Cordier-Mulâtresse, prêtresse à la fête des fèves
Charles Cordier
Mulâtresse, prêtresse à la fête des fèves, 1856
Paris, musée de l'Homme (Museum national d'histoire naturelle), laboratoire d'anthropologie, dépôt du FNAC
© Musée d’Orsay, Dist. RMN-Grand Palais / DR

Ces portraits constituent un aspect notable de l'oeuvre de Cordier. De nombreux bustes ethnographiques, l'Enfant kabyle, la Mauresque noire, la Mulâtresse, prêtresse à la fête des fèves... furent clairement décrits par le sculpteur comme des portraits d'individus rencontrés lors de ses missions, voire de figures historiques, tels la Femme hydriote, représentation rétrospective de Lascarina Baboulina, héroïne de l'indépendance grecque, Giuseppe Garibaldi, le maréchal Randon, gouverneur d'Alger (1856), ou bien encore l'explorateur Savorgnan de Brazza (1904)...

Charles Cordier-Femme hydriote
Charles Cordier
Femme hydriote, 1859
Paris, musée de l'Homme (Museum national d'histoire naturelle), laboratoire d'anthropologie, dépôt du FNAC
© Musée d’Orsay, Dist. RMN-Grand Palais / DR

Parallèlement, Cordier s'oriente vers la recherche décorative en utilisant la polychromie naturelle des marbres, principalement le marbre-onyx d'Algérie dont les carrières, exploitées dans l'Antiquité, viennent d'être redécouvertes. Il montre également un goût certain pour les jeux de patine du bronze (argentée, dorée ou colorée) et utilise parfois l'émail. Cet aspect de sa création tranche avec la blancheur dominante des marbres exposés au Salon, tels que lui-même en crée d'ailleurs régulièrement. Colorée, vivante et parfois luxueuse, la sculpture de Cordier, incomprise de certains de ses contemporains, témoigne aujourd'hui de la variété des inspirations recherchées par les artistes du second Empire.

Charles Cordier-Poésie
Charles Cordier
Poésie, 1875
Chicago, coll. M. et Mme Judd Weinberg
© David et Constance Yates / DR

Par ailleurs, comme la plupart des sculpteurs de son temps, Cordier participa aux grands chantiers du second Empire, publics (Opéra, le Louvre, l'Hôtel de ville), ou privés (pour le baron James de Rothschild au château de Ferrières).
Auteur de monuments à Ibrahim Pacha au Caire et à Christophe Colomb à Mexico, il compte parmi ses amateurs Napoléon III et l'impératrice Eugénie, qui acquit pour son Musée chinois au palais de Fontainebleau la Femme arabe, torchère en marbre-onyx et bronze argenté.

Charles Cordier-Arabe d'El Aghouat
Charles Henri Joseph Cordier
Arabe d'El Aghouat en burnous, en 1856
Musée d'Orsay
© RMN-Grand Palais (Musée d’Orsay) / image RMN-GP
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Les types algériens, grecs et égyptiens, ce travail sur la couleur posent nécessairement la question de l'orientalisme. Si Cordier participa de cette génération qui comptait Fromentin ou Bida et cherchait à retrouver l'exactitude des types, l'Orient du sculpteur ne fut pas un pittoresque d'artiste voyageur ou de décorateur parisien, la démarche "scientifique" même du sculpteur empêchant cette assimilation. Il était néanmoins difficile d'échapper à son siècle et à une fascination culturelle pour l'ailleurs.

Charles Cordier-Homme du Soudan en costume algérien. Titres historiques Nègre, costume algérien (Salon de 1857) ; Nègre du soudan (Exposition univreselle de 1889)
Charles Henri Joseph Cordier
Homme du Soudan en costume algérien. Titres historiques Nègre, costume algérien (Salon de 1857) ; Nègre du soudan (Exposition univreselle de 1889), entre 1856 et 1857
Musée d'Orsay
1857
© Musée d’Orsay, Dist. RMN-Grand Palais / Patrice Schmidt
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En effet, à trois reprises, Cordier choisit de vivre dans un décor mauresque : son atelier boulevard Saint-Michel à Paris (1864), ses villas à Orsay (1867) et à Nice (1870), toutes deux détruites aujourd'hui. Délaissant Paris à la fin du second Empire, Cordier s'installa dans un premier temps à Nice, puis, à partir de 1890, à Alger où il finit ses jours.

Charles Cordier-Aimez-vous les uns les autres
Charles Cordier
Aimez-vous les uns les autres, 1867
Collection particulière
© Musée d’Orsay, Dist. RMN-Grand Palais / DR

L'exposition, la première jamais consacrée à Cordier, s'articule autour de six sections. Les débuts du sculpteur et l'abolition de l'esclavage sont évoqués par ses deux premiers bustes ethnographiques, Saïd Abdallah et la Vénus africaine, offerts par la reine Victoria au prince Albert en 1851, et par une oeuvre emblématique, Aimez-vous les uns les autres (1867), célébrant l'amitié entre les peuples.
L'oeuvre anthropologique de Charles Cordier présente la série complète des bustes du laboratoire d'anthropologie du musée de l'Homme, accompagnée d'autres bustes et statuettes réalisés d'après des habitants d'Algérie, de Grèce, d'Italie et d'Egypte.

Jacques-Philippe Potteau-Mostapha Ahmed (21 ans). Nubien né à Mudrici d'Ungle. Taille 1m87
Jacques-Philippe Potteau
Mostapha Ahmed (21 ans). Nubien né à Mudrici d'Ungle. Taille 1m87, 1862
Paris, musée du quai Branly, dépôt du musée de l'Homme
© Musée d’Orsay, Dist. RMN-Grand Palais / DR

Un choix de photographies et de daguerréotypes ethnographiques par les photographes Louis Rousseau, Jacques-Philippe Potteau ou Henri Jacquart, exactement contemporains des oeuvres de Cordier et provenant des collections de la Photothèque du musée de l'Homme, établit un parallèle entre sculpture et photographie, deux outils au service de l'anthropologie naissante.

Charles Cordier-Chinoise
Charles Cordier
Chinoise, 1853
Paris, musée de l'Homme (Museum national d'histoire naturelle), laboratoire d'anthropologie, dépôt du FNAC
© Musée d’Orsay, Dist. RMN-Grand Palais / DR

La carrière officielle de Cordier est illustrée par des esquisses ou des réductions de sculptures monumentales et des portraits de commande. Une section est consacrée à l'édition et à la technique, proposant, à partir de l'exemple du couple de Chinois, la déclinaison d'une même oeuvre en différents matériaux et dimensions, mais aussi des exemples de patines argentées, l'édition de masques à destination des artistes et écoles d'art et enfin les techniques d'assemblage des marbres, autour du Nègre du Soudan du château de Compiègne et de la gammagraphie de l'exemplaire du musée d'Orsay réalisée en septembre 2003.

Charles Cordier-L'Arabe d'El Aghouat, la Capresse des colonies et le Nègre du Soudan dans la nef du musée d'Orsay
Charles Cordier
L'Arabe d'El Aghouat, la Capresse des colonies et le Nègre du Soudan dans la nef du musée d'Orsay
© Musée d’Orsay, Dist. RMN-Grand Palais / DR

Le Nègre du Soudan, la Capresse des colonies, l'Arabe d'El Aghouat, la Juive d'Alger, la Poésie, la Femme grecque en médaillon du musée de Cambrai et la torchère Femme arabe, acquise en 1863 par l'impératrice Eugénie, prêt exceptionnel du château de Fontainebleau, clôturent l'exposition : ce triomphe de la polychromie témoigne de la splendide singularité du talent de Cordier, figure majeure de la sculpture française sous le second Empire qui prôna, à travers son art, le respect de l'autre.