Musée d'Orsay: En couleurs, la sculpture polychrome en France 1850-1910

En couleurs, la sculpture polychrome en France 1850-1910

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2018

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Andrea della RobbiaLa Vierge à l'Enfant avec trois chérubins© RMN-Grand Palais (musée du Louvre) / René-Gabriel Ojéda / Thierry Le Mage
De l'Antiquité jusqu'à la Renaissance, la sculpture occidentale, religieuse ou profane, est le plus souvent polychrome. La couleur est alors progressivement abandonnée par l'art savant, qui prend pour norme esthétique la blancheur des marbres gréco-romains ayant perdu leur polychromie après des siècles d'enfouissement. Par la suite, les Académies ne prônent pas la couleur pour la statuaire : ainsi, au XVIIIe siècle, le sculpteur Falconet affirme que "chacun des arts a ses moyens d'imitation, la couleur n'en est point un pour la sculpture". La polychromie ne disparaît cependant pas et demeure cantonnée à certaines formes de sculpture religieuse et populaire.

Antoine-Louis BaryeGuerrier tartare à cheval© RMN-Grand Palais (Musée d'Orsay) / Christian Jean
A la fin du XVIIIe siècle, les écrits de l'archéologue et historien de l'art allemand Johann Joachim Winckelmann, rapidement traduits en français, ajoutent une valeur morale à la blancheur du marbre : l'idée d'un idéal esthétique universel, monochrome, domine la statuaire européenne au XIXe siècle. Avec le Romantisme, quelques tentatives isolées de polychromie apparaissent néanmoins. L'archéologie s'intéresse à la sculpture polychrome antique et médiévale, et jouera un rôle majeur dans sa réévaluation. Dans les musées, il était possible d'admirer des sculptures polychromes anciennes célèbres, dont certaines sont exceptionnellement rassemblées ici. On distingue au XIXe siècle deux types de polychromies. La polychromie "naturelle", assemblage de marbres de couleurs différentes et parfois de bronzes patinés, et "artificielle", mise en peinture de tous types de matériaux (marbre, plâtre, ivoire, cire, bois) auxquels peuvent s'adjoindre des ornements précieux.

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