Musée d'Orsay: James Tissot (1836-1902), l'ambigu moderne

James Tissot (1836-1902), l'ambigu moderne

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Questions d'influences

James TissotPortrait du marquis et de la marquise de Miramon et de leurs enfants© Musée d'Orsay, dist. RMN-Grand Palais / Patrice Schmidt
Jacques Joseph Tissot grandit à Nantes, entre le magasin familial de textile et les quais de la Loire. Intéressé d'abord par l’architecture, celui qui se fait appeler "James" dès l'âge de onze ans choisit la voie de la peinture, et gagne Paris vers 1855-1856. Il y fait son apprentissage dans l'atelier de Flandrin et de Lamothe, deux disciples d'Ingres qui lui inculquent le goût du dessin.

Mais les véritables modèles de Tissot ne sont pas français. Portant son regard vers l'étranger, le jeune artiste se passionne pour les "primitifs" : les maîtres allemands de la fin du Moyen Âge (Cranach, Dürer ou Holbein), les Italiens du Quattrocento (Carpaccio, Bellini) et, parmi ses contemporains, le Belge Henri Leys et les préraphaélites anglais, chez lesquels il trouve la même sincérité dans l'observation du monde, et la même préciosité d'exécution. Les voyages nourrissent ces engouements successifs, puisque Tissot se rend en Belgique, en Allemagne et en Suisse en 1859, puis en Italie en 1862.

Dès 1859 Tissot expose au Salon. Ses oeuvres "remplies de singularités bizarres, de choses étranges, curieuses comme des joujoux de Nuremberg" (Olivier Merson) y attirent l'attention, mais y font aussi l'objet de violentes critiques. Le peintre est accusé de pasticher les maîtres anciens et Henri Leys, et de se complaire dans les archaïsmes : "il est triste de voir un artiste intelligent et doué fausser son talent dans ces contrefaçons pédantesques", écrit Paul de Saint-Victor.

Pourtant, en quelques années Tissot pose les bases d'un style original fait d'un dessin précis et de couleurs contrastées, d'un sens du détail et de l'accumulation, de figures lasses ou repentantes, qu'il saura appliquer aux sujets modernes.

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