Musée d'Orsay: James Tissot (1836-1902), l'ambigu moderne

James Tissot (1836-1902), l'ambigu moderne

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La Femme à Paris

James TissotLa femme à Paris : les dames des chars© Courtesy of the RISD Museum, Providence, RI
L'un des grands accomplissements de Tissot est un cycle de quinze peintures de même format sur le thème de "La Femme à Paris", que l'artiste réalise à son retour en France et qu'il présente lors de deux expositions personnelles à Paris (1885) puis à Londres (1886).
Le dispositif, spectaculaire et inédit, est pensé par le peintre comme un moyen de retrouver sa place sur la scène artistique française.

Tissot choisit pour sujet la figure de la "Parisienne", incarnation d'une beauté moderne et sophistiquée, mais aussi d'un certain art de la séduction. Dans ces tableaux où les femmes incarnent tour à tour les fantasmes masculins de la poupée et du Sphinx (titre d'un des tableaux de la série), il est surtout question de regards échangés entre les hommes, les femmes… et le spectateur.
La série permet à Tissot d'aborder tous les grands thèmes du courant naturaliste que sont le boulevard, les commerces, le monde des spectacles, de la finance ou encore les sociabilités artistes.

Tissot, qui a repris contact avec le milieu littéraire français avant son retour à Paris – particulièrement avec ses amis Edmond de Goncourt et Alphonse Daudet – envisage d'adapter son cycle à l'édition : il en tire lui-même des gravures qu'il souhaite voir accompagnées de nouvelles signées Ludovic Halévy, Théodore de Banville, Alphonse Daudet, François Coppée, Albert Wolff ou encore Guy de Maupassant.
Une souscription est lancée mais le projet échoue. La raison en est peut-être la réception de l'exposition, globalement négative. Les critiques français reprochent, en effet, à ces Parisiennes et à l'artiste d'être trop… anglais ! Cet échec conduit Tissot à s'engager dans le projet d'illustration de la Bible qui l'occupera pendant les quinze dernières années de sa vie.

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